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Pánuco, colonia española olvidada en México

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Era el otoño de 1497. El navegante florentino Amerigo Vespucci había desembarcado en una tierra extraña que más tarde llamaría el Nuevo Mundo. En una carta a un político de Florencia llamado Piero Soderini, el explorador y mercader que navegaba hacia España llamó a este lugar Lariab. Este nombre que suena extraño proviene de las breves interacciones de Vespucci con los nativos en la costa. En su carta a Soderini describió un lugar exuberante y lleno de gente, animales y un amplio suministro de frutas y verduras ubicados cerca del Trópico de Cáncer, el 23 rdparalelo. Esto lo habría colocado en la costa del Golfo del moderno estado mexicano de Tamaulipas, el primer europeo en aterrizar en el continente mexicano. No se sabe cuánto tiempo permaneció Vespucci en Lariab, pero regresó a España en octubre de 1498. Todas las pruebas que tienen los historiadores de este viaje son la carta de Vespucci al político florentino y un mapa elaborado en 1500 atribuido al navegante que muestra una descripción detallada del Golfo de México. Algunos eruditos discuten que el viaje tuvo lugar alguna vez, pero hay ciertas pistas en las cartas que indican que Vespucci llegó a las costas de México antes que cualquier otro europeo. Por un lado, el nombre de la región, Lariab, termina en -ab como muchos otros nombres de lugares indígenas en Tamaulipas basados ​​en la lengua huasteca, una rama norte de los mayas. El navegante florentino también describió a las personas que encontró en Lariab como en su mayoría desprovistas de ropa, ni siquiera usaban pequeños taparrabos que cubrían las “áreas privadas”. Exploradores españoles posteriores describieron lo mismo entre los nativos de la costa del golfo de Tamaulipas. Puede haber sido la descripción de Vespucci del territorio, especialmente la gran cantidad de personas que viven allí, lo que impulsó dos viajes más al área antes de que Cortés tocara tierra en México para luego conquistar a los aztecas. Además, las expediciones posteriores se encontraron con la hostilidad inmediata de la población indígena local, lo que puede haber indicado un contacto algo reciente y posiblemente duro con los europeos.

A principios del siglo XVI, el mar Caribe se había convertido en un lago español. Los españoles habían colonizado Cuba, La Española, Jamaica y Puerto Rico y tenían puestos comerciales y pequeñas guarniciones en algunas de las islas circundantes más pequeñas. Hubo mucha actividad en el Caribe en las primeras décadas del siglo XVI. Los exploradores españoles habían cartografiado la costa norte de América del Sur y habían bordeado la parte sur de América Central. Algunos barcos se habían desviado de su rumbo hacia Yucatán. Para el año 1516, el gobernador de Cuba, Diego de Velásquez, comenzó a planificar expediciones formales que partirían hacia el oeste desde su isla. Se desconoce si sabía del descubrimiento de Vespucci o si había oído de otros que visitaran la costa del golfo de lo que ahora es México, pero sospechaba que al menos había una gran masa de tierra inexplorada que se podía encontrar si uno navegaba hacia el oeste. Entonces, en 1517 envió la primera de dos expediciones para encontrar nuevas tierras y nuevas fuentes de riqueza al oeste de Cuba. Francisco Hernández de Córdoba encabezó el primer viaje, con un barco, y tocó tierra en Yucatán. Viajó parte de la longitud de la península, tocó tierra varias veces para comerciar con los lugareños y regresó a Cuba con suficiente oro y otros objetos de valor para justificar otra expedición al continente. En 1518, Juan de Grijalva comandó 4 barcos y 200 hombres para un segundo viaje, este más amplio y ambicioso. Como el gobernador Velásquez de Cuba no tenía permiso del rey español para asentarse o explotar formalmente tierras recién descubiertas, esta expedición como la primera bajo Córdoba fue de exploración, no de colonización. Desde mayo hasta mediados de junio de 1518, Grijalva bordeó la costa de Yucatán y navegó en las aguas de los modernos estados mexicanos de Tabasco y Veracruz. El 24 de junio de 1518, cerca de la actual ciudad de Veracruz, Grijalva envió uno de los barcos de regreso a Cuba. El barco fue comandado por Pedro de Alvarado, un hombre que aparecería muchas veces a lo largo de la historia colonial mexicana, y su carabela llevó a Cuba el oro y otros objetos preciosos así acumulados en el viaje junto con marineros enfermos que necesitaban atención médica. Grijalva continuó a lo largo de la costa y en algún lugar cerca de Cabo Rojo en la parte norte del moderno estado mexicano de Veracruz se encontró con una flota de nativos hostiles en canoas que intentaban atacar sus barcos. El fuego de mosquete dispersó la armada de canoas. Grijalva finalmente tocó tierra al norte del ataque e interactuó con los huastecos locales.

Los huastecas que viven en los territorios del norte del golfo que los españoles llamarían más tarde Pánuco son una rama norte de los mayas. Arqueólogos, antropólogos y lingüistas han estudiado a los huastecos para tratar de resolver el misterio de por qué este distinto pueblo maya vivía a cientos de millas del corazón de los mayas. Algunos investigadores creen que la cultura maya primitiva se extendió tan al norte hasta los modernos estados mexicanos de Veracruz y Tamaulipas. Otros creen que los huastecas representan una colonia maya perdida establecida lejos de las magníficas ciudades selváticas de Yucatán que logró sobrevivir muchos siglos después de su fundación. Los huastecos que los españoles encontraron en Pánuco estaban organizados en más de una docena de pequeños reinos que coexistían pacíficamente entre sí. Los huastecas eran una civilización basada en la agricultura y cultivaron abundantes cultivos en los suelos fértiles que se encuentran en toda la región. Los principales pueblos huastecos tenían el sello de las típicas civilizaciones altas de Mesoamérica: pirámides, templos, residencias de élite de las clases altas y otras elaboradas estructuras de piedra. Los reyes huastecos y otros miembros de la nobleza aplanaban sus frentes, llevaban brillantes plumas de aves tropicales, se untaban con joyas de plata y se teñían el pelo de varios colores que parecían escandalosos para los españoles. Si bien la gente común por lo general no usaba ropa, irónicamente una de las principales plantas cultivadas por los huastecos era el algodón y tejían hermosas piezas de tela que se comerciaban en todo el México antiguo. Hicieron un chal o abrigo especial que los aztecas llamaban centzontilmatli, que significaba “manto de mil colores”. Si bien tuvieron contacto comercial con el Imperio azteca, los reinos huastecos independientes nunca estuvieron bajo el dominio azteca. Los huastecas se unirían para combatir a todos los agresores externos, ya fueran los aztecas expansionistas de su flanco sureste o los asaltantes chichimecas del norte. Los Huestecas eran muy hábiles en la guerra y, a diferencia de otros pueblos mesoamericanos, esclavizaban a sus cautivos en la guerra en lugar de sacrificarlos. De hecho, el sacrificio humano no existía en la cultura huasteca. Sin embargo, en su mayor parte, como se llevaban bien entre ellos y las amenazas externas eran pocas y espaciadas, los huastecas vivían en relativa paz y abundancia. Debido a esta abundancia y paz en la región, la población de Pánuco era muy alta cuando llegaron los españoles.

Cuando la expedición de Grijalva regresó a Cuba, el gobernador se sintió decepcionado. Esperaba más riquezas y un viaje más productivo en general. Grijalva cayó en desgracia con el gobernador y el próximo viaje a la costa de México lo encabezaría nada menos que Hernán Cortés. Esta sería la expedición legendaria que eventualmente conduciría al encuentro y conquista del Imperio Azteca. Cortés desembarcó en la costa de México a principios de 1519 y fundó la ciudad de Veracruz. Como había oído hablar de los ricos reinos huastecos al norte de su nuevo asentamiento, envió a Francisco de Montejo al norte, a Pánuco con 50 hombres en 2 pequeños barcos. Este viaje lateral tomó 21 días y, aunque los detalles del viaje se pierden en la historia,

El gobernador Garay, que había navegado con Cristóbal Colón en su segundo viaje al Nuevo Mundo, había hecho una fortuna en las colonias españolas de las Indias Occidentales al poseer gigantescas operaciones de cría de cerdos. Le tomó 5,000 esclavos nativos solo para atender a todos los cerdos. Garay fue a España para tratar de conseguir más esclavos indígenas mediante el sistema de repartimiento colonial, pero el rey no le concedió más. Garay tenía los ojos puestos en nuevas tierras y nuevas fuentes de trabajo en el oeste. Después de enterarse de las expediciones del gobernador de Cuba al continente mexicano, Garay organizó una propia encabezada por un hombre llamado Alonso Álvarez de Pineda. Pineda comenzó en Florida a principios de 1519 y se dirigió hacia el oeste a lo largo de la costa del golfo. Se detuvo en varios lugares del camino y uno de ellos fue Pánuco. Cuando Pineda llegó a Veracruz, Cortés ya había comenzado a marchar hacia el interior con el objetivo de llegar a la ciudad capital del Imperio Azteca, Tenochtitlán. Conociendo las intenciones de Garay y temiendo que Pineda estuviera defendiendo la administración de Pánuco por parte del gobernador Garay, Cortés se volvió para reunirse con Pineda en Veracruz. Pineda quería establecer un límite entre lo que Cortés ya había reclamado y lo que había descubierto para el gobernador de Jamaica en su viaje por mar de meses. Cortés no regatearía. Cortés partió hacia el interior mientras Pineda regresó al norte a Pánuco para reparar sus barcos, recolectar provisiones y posiblemente establecer una pequeña colonia. Pineda trazó una ubicación perfecta para un futuro asentamiento español en algún lugar cerca de la actual Tampico, Tamaulipas en el río Pánuco y regresó a Jamaica para transmitir sus hallazgos y otras noticias al gobernador Garay. Después de reunirse con Pineda, el gobernador de Jamaica hizo dos cosas. Primero, envió emisarios a la corte española para obtener licencias reales para colonizar Pánuco. Al mismo tiempo, también envió a Pineda de regreso a Pánuco para establecer una colonia allí para solidificar aún más su reclamo sobre la región. El gobernador Garay sabía que la colonia no sería autosuficiente durante el primer año más o menos, por lo que dispuso que se enviaran suministros a Pánuco una vez al mes. La colonia de Pineda no duraría mucho. Después de unos meses fue atacado por un grupo de huastecos que se habían unido desde varios reinos huastecos. Pineda y muchos de sus hombres murieron y los que lograron sobrevivir abordaron los barcos restantes y navegaron hacia Veracruz. Al mismo tiempo, también envió a Pineda de regreso a Pánuco para establecer una colonia allí para solidificar aún más su reclamo sobre la región. El gobernador Garay sabía que la colonia no sería autosuficiente durante el primer año más o menos, por lo que dispuso que se enviaran suministros a Pánuco una vez al mes. La colonia de Pineda no duraría mucho. Después de unos meses fue atacado por un grupo de huastecos que se habían unido desde varios reinos huastecos. Pineda y muchos de sus hombres murieron y los que lograron sobrevivir abordaron los barcos restantes y navegaron hacia Veracruz. Al mismo tiempo, también envió a Pineda de regreso a Pánuco para establecer una colonia allí para solidificar aún más su reclamo sobre la región. El gobernador Garay sabía que la colonia no sería autosuficiente durante el primer año más o menos, por lo que dispuso que se enviaran suministros a Pánuco una vez al mes. La colonia de Pineda no duraría mucho. Después de unos meses fue atacado por un grupo de huastecos que se habían unido desde varios reinos huastecos. Pineda y muchos de sus hombres murieron y los que lograron sobrevivir abordaron los barcos restantes y navegaron hacia Veracruz. Después de unos meses fue atacado por un grupo de huastecos que se habían unido desde varios reinos huastecos. Pineda y muchos de sus hombres murieron y los que lograron sobrevivir abordaron los barcos restantes y navegaron hacia Veracruz. Después de unos meses fue atacado por un grupo de huastecos que se habían unido desde varios reinos huastecos. Pineda y muchos de sus hombres murieron y los que lograron sobrevivir abordaron los barcos restantes y navegaron hacia Veracruz.

A fines de 1520 llegó a Cortés, en el centro de México, la noticia del desastre de Pánuco y de que la colonia de Pineda patrocinada por el gobernador de Jamaica había sido abandonada. Vio esto como una oportunidad para reclamar a Pánuco como suyo. Envió tropas españolas y aliados nativos a Pánuco para someter la región y logró que los reyes locales juraran lealtad a la Corona española. Sin embargo, al año siguiente, en 1521, el gobernador Garay había obtenido las licencias reales necesarias del rey de España para colonizar y explotar la región de Pánuco. Entonces, Pánuco no era de Cortés, el responsable de su sometimiento, era del gobernador de Jamaica que había hecho política en Europa para conseguir lo que quería. Además de ser una región abundante, abundaban los rumores en el momento de que existiera “otra Tenochtitlán” en algún lugar al norte de Pánuco, así que quien controlaba Pánuco podía fácilmente montar una expedición a este lejano y rico reino de leyenda y conquistarlo por sí mismo. Si bien Garay tenía el título técnico legal de Pánuco, Cortés estaba “con las botas en el suelo” en la región y no tenía idea de lo que estaba pasando en España. En 1522 Cortés fundó un pueblo llamado Villa Pánuco o Santisteban del Puerto cerca de la antigua ciudad huasteca de Chila. Los huastecos se rebelaron y los aliados españoles y nativos sofocaron todas las rebeliones. Las noticias de las hazañas de Cortés llegaron a España y el 24 de abril de 1524, el rey español le dio a Cortés plenos derechos sobre Pánuco. Esto incluía el derecho a formar encomiendas, o granjas y ranchos con mano de obra esclava nativa adjunta. La abundancia de gente en Pánuco mencionada anteriormente hizo que el área fuera un gran premio para cualquiera que pudiera asegurar estos derechos laborales de encomienda. Si bien muchos huastecos fueron obligados a trabajar en ecomiendas locales, un gran número de ellos también fueron llevados de Pánuco para trabajar en las plantaciones en las islas del Caribe español. A mediados de la década de 1520, los pueblos nativos Arawak y Carib que eran indígenas de las islas estaban muriendo por exceso de trabajo y enfermedades y debían ser reemplazados. Pánuco cubrió esa necesidad, como había previsto el gobernador de Jamaica. Durante diez años sólidos, los barcos de esclavos partieron de los puertos de Pánuco con destino a los mercados de esclavos de Puerto Rico, La Española, Jamaica y Cuba. Irónicamente, los abundantes recursos humanos que atrajeron a los españoles a Pánuco, entre otras cosas, fue la causa de su desaparición. Debido al drenaje forzoso de la población nativa para cubrir las necesidades laborales de las plantaciones del Caribe, no quedaron suficientes nativos para hacer el trabajo de mantener a Pánuco como la tierra próspera y abundante que alguna vez fue. En una década más o menos, esta zona que alguna vez fue rica se convirtió en un remanso del Imperio español. La región nunca se recuperó.

REFERENCIAS

Chipman, Donald E. Historia de la provincia de Pánuco en Nueva España, 1518-1533 . Albuquerque: University of New Mexico Press, 1962.

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