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La Señora de las Palmas y la gente de las cavernas de Yucatán

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En el año 2010, el Instituto Nacional de Antropología e Historia de México le pidió a Élisabeth Daynès, una destacada escultora francesa, que ayudara a dar vida a los huesos descubiertos recientemente en Yucatán. En su estudio lleno de luz solar en París, Daynès abordó su tarea con seriedad. Esta no fue la primera vez que se le pidió que reconstruyera un rostro a partir de un simple cráneo. En su carrera de escultura que abarca más de 25 años, asumió muchas tareas interesantes, incluida una de National Geographic cinco años antes para reconstruir el rostro del rey Tut del Antiguo Egipto. El cráneo mexicano formaba parte de los restos de lo que los paleoantropólogos han llamado La Señora de las Palmas, o “La Dama de Las Palmas”, en inglés. El cráneo ante Daynès le presentó algunas preguntas interesantes, y en el transcurso de las pocas semanas que trabajó en el rostro, la mente del artista divagó. Ante ella estaban los restos de una mujer que vivió antes de que terminara la última Edad de Hielo, posiblemente hace 13.000 años. Los científicos concluyeron que la Señora de las Palmas había muerto cuando tenía entre cuarenta y cincuenta y cincuenta años, un poco mayor que la propia Élisabeth Daynès. ¿Esta mujer mexicana prehistórica vivió para ver a sus bisnietos? Como mujer que vivió hace tanto tiempo, ¿cómo era su vida cotidiana? Como alguien de esta edad avanzada para su época, ¿era una líder sabia de su pueblo? Daynès terminó su trabajo antes de lo previsto, para el deleite de sus empleadores en la Ciudad de México. Ese mismo año, por su trabajo en la Señora de las Palmas y otros proyectos, Élisabeth Daynès ganaría el Premio John J. Lanzendorf PaleoArt, el galardón más prestigioso que se otorga a los artistas del arte científico relacionado con la paleontología.

No fluyen ríos en la superficie plana de la Península de Yucatán. Cuando las lluvias caen sobre Yucatán, el agua desaparece en la espesa piedra caliza de la península. El agua fluye a través de extensos sistemas de cuevas debajo de la superficie y finalmente se abre camino hacia el mar. Durante milenios, los humanos que vivían en Yucatán obtuvieron acceso al agua dulce a través de cenotes, enormes sumideros en la piedra caliza. Sin este acceso al agua, la civilización maya nunca habría existido, y cualquier habitación humana en la región se habría mantenido al mínimo. El enorme laberinto subterráneo a través del cual fluye actualmente el agua dulce que da vida se formó hace dos o tres millones de años durante el Pleistoceno y ahora comprende varios miles de millas de cuevas. Durante los tiempos de glaciación mundial y niveles más bajos del mar, muchas de estas cuevas carecían de agua ya que estaban sobre el nivel del mar. El nivel del mar actual se alcanzó hace unos 6.600 años, momento en el que las cuevas permanecieron permanentemente anegadas con el agua dulce filtrándose a través de la superficie y moviéndose hacia el mar. Los hallazgos en los últimos doce años en estas cuevas submarinas parecen situar la habitación humana en Yucatán antes de la desglaciación y el aumento del nivel del mar hasta miles de años antes del surgimiento de la civilización maya clásica.

A principios de la década de 2000, un equipo dirigido por Arturo González del Museo del Desierto en Saltillo, Coahuila, exploró varios sistemas de cuevas en el estado mexicano de Quintana Roo en el tercio noreste de la península de Yucatán. El equipo exploró un sistema de cuevas llamado Naranjal, que se extiende casi 25 kilómetros y tiene 8 entradas ubicadas cerca del sitio arqueológico maya de Tulum. El sistema Naranjal se conecta con otro sistema de cuevas submarinas llamado Ox Bel Ha. González publicó sus primeros hallazgos en el año 2008. Su informe de 2008 contenía los datos y conclusiones extremadamente técnicas en torno al descubrimiento de dos esqueletos junto con hogares prehistóricos y huesos de animales extintos, en su mayoría megafauna de la Edad del Hielo. La Señora de las Palmas fue uno de los dos esqueletos intactos descubiertos por los investigadores durante las fases iniciales del proyecto de González.señora y fue apodada Eva de Naharon, en honor a la Cueva de Naharon, que forma parte de la sección norte del sistema de cavernas submarinas de Naranjal. Eva era una mujer mucho más joven, de entre 20 y 30 años en el momento de su muerte, pero aún se consideraba bastante madura para su época. Los esqueletos de Eva y de la señora más matrona se encontraron articulados e intactos, lo que llevó a los investigadores a creer que las dos mujeres recibieron funerales y fueron enterradas en la cueva antes de que se llenara lentamente de agua muchos cientos de años después. La base de datos de restos humanos de la cueva submarina de Quintana Roo ahora contiene 10 individuos, una de las mejores muestras de estudios de este tipo de humanos prehistóricos en el mundo. ¿Cuáles son algunas de las conclusiones de los científicos con respecto a estos hallazgos?

Hasta la fecha, los investigadores de estos huesos se basaron en una combinación de pruebas científicas de los huesos reales y correlacionaron los hallazgos con lo que se encontró junto a los huesos, específicamente, el carbón de fogatas y los huesos de los animales prehistóricos descubiertos. El hecho de que los huesos hubieran pasado tanto tiempo bajo el agua planteó problemas a las pruebas tradicionales de carbono-14 para dar un rango de fechas exacto para los individuos. González y su equipo tuvieron dificultades para encontrar componentes orgánicos medibles en los huesos. Existía un hogar cerca de donde el equipo encontró los huesos de la Señora de las Palmas. Las fechas del carbón vegetal del fuego del pozo recibidas del laboratorio se remontan a 9.000 años. Los huesos de animales en los hogares y los que se encuentran en todo el sistema de cuevas también ayudan a establecer el contexto. Muchos de estos animales comenzaron a extinguirse hace unos 12.000 años. La arqueóloga mexicana Carmen Rojas Sandoval, que trabaja para el Instituto Nacional de Antropología e Historia, presentó un artículo en agosto de 2017 que detalla sus hallazgos de los huesos de animales antiguos encontrados en los cenotes y cuevas del noreste de la península de Yucatán. Ellamostró que se encontraron huesos de 23 animales diferentes junto con los de los humanos. Estos incluyeron los de caballos extintos, camélidos, osos gigantes, tigres dientes de sable, pecaríes y un armadillo gigante, entre otros. Rojas incluso descubrió una nueva especie de perezoso gigante. Para honrar a la antigua civilización maya local, le dio al perezoso el nombre científico Xibalbaonyx oviceps , con “Xibalbá” en referencia al antiguo inframundo maya identificado con las cuevas.

Los huesos de la Señora de las Palmas y los otros encontrados en las cuevas submarinas de Yucatán pueden ayudar a reescribir la historia del poblamiento de las Américas. Los científicos están observando cuidadosamente los hallazgos de la cueva y comparándolos con los huesos de hallazgos similares en todo el hemisferio que datan del mismo período de tiempo. Se han encontrado restos humanos de la Edad del Hielo y anteriores en un sitio en Brasil llamado Lagoa Santa y en Sabana de Bogotá en Colombia. En México, también se descubrieron algunos especímenes que datan de esta época fuera de la Ciudad de México. Debido a las muchas similitudes entre los especímenes, los científicos están llamando a estas personas como grupo, “Paleoamericanos”. Al examinar la morfología, o las formas de los huesos, se pueden ver marcadas diferencias entre estos antiguos paleoamericanos y las poblaciones nativas americanas de hoy en día, como los mayas, específicamente en la forma de la cabeza. Los mayas antiguos y modernos, por ejemplo, tienen estructuras craneales similares a las de los nativos americanos de hoy en día que se encuentran en todas las Américas y con poblaciones en la China actual y el norte de Asia. La morfología del cráneo de los especímenes encontrados en elLas cuevas de Yucatán, de los llamados “paleoamericanos”, se parecen más a las de los grupos austro-melanesios de nuestros días. La Señora de las Palmas y sus contemporáneos parecen tener más en común con la gente del sudeste asiático que con los nativos americanos de hoy en día. Estos hallazgos han llevado al “Modelo de dos componentes” postulado por el paleoantropólogo argentino Héctor Pucciarelli en el año 2004. Según la teoría de Pucciarelli, las Américas fueron colonizadas por primera vez en dos oleadas sucesivas desde Asia. El primero migró a través del Pasaje de Bering desde el sureste de Asia hace unos 12.000 años. Estos paleoamericanos también fueron los antepasados ​​de los austronesios modernos. Hoy en día, los austronesios se encuentran en la Indonesia actual y en el continente asiático del sudeste. Según este “Modelo de dos componentes, “Los paleoamericanos fueron reemplazados por una segunda ola que llegó a las Américas hace 9.000 años. Esta segunda ola fueron los antepasados ​​de los nativos americanos de hoy en día y los grupos del norte de Asia. Según Pucciarelli, el reemplazo fue extremadamente rápido y ocurrió sin ningún tipo de mezcla genética de los dos grupos. Así, según las últimas teorías científicas, las personas cuyos restos fueron descubiertos en los sistemas de cuevas submarinas no estaban relacionadas con los antiguos mayas ni con ningún habitante actual de Yucatán.

Reescribir los libros de historia sobre el poblamiento de las Américas presenta algunos desafíos. Siempre que se hacen nuevos descubrimientos, no importa cuán minuciosos y bien documentados estén, los investigadores pioneros tienen que romper las barreras del dogma y la ortodoxia. Aquellos que investigan sobre los paleoamericanos tienen que exponer sus argumentos a sus pares y al mundo en general. Muchos se nieganAceptar nuevas teorías o hipótesis alternativas, especialmente cuando están en juego carreras de por vida. Los investigadores que investigan la riqueza de las cuevas submarinas en Yucatán también están compitiendo contra el reloj para encontrar nuevos especímenes. Cuando se corrió la voz sobre la Señora de las Palmas y los otros esqueletos, saqueadores y vándalos se apresuraron a llegar a las cuevas. Por ejemplo, en 2009 el buzo Harry Gust fotografió y describió restos humanos en un sistema de cuevas al que se accede por el Cenote Chan Hol a solo 8 metros debajo de la superficie. Cuando los investigadores regresaron a Chan Hol a la ubicación exacta del esqueleto humano intacto para un estudio adicional, encontraron el área destrozada con la mayoría de los huesos, incluido el cráneo, desaparecidos. Como hay miles de cenotes en todo Yucatán y muchos sistemas de cuevas desconocidos o en gran parte inexplorados, Será muy difícil proteger los posibles hallazgos de los cazadores de fósiles y los buscadores de recuerdos. En este momento se desconoce cuánto se ha perdido.

Sin embargo, la historia de la Señora de las Palmas continúa desarrollándose. Con más descubrimientos y métodos científicos más agudos, tal vez pronto se revele una imagen más clara de los pueblos de la Edad de Hielo en México. Por ahora, todavía hay mucha especulación y muchas teorías que buscan explicar los misterios descubiertos en estas cuevas submarinas de Yucatán.

REFERENCIAS

Graf, Kelly E., Caroline V. Keltron y Michael R. Waters (eds.) Paleoamerican Odyssey . College Station, TX: Texas A&M University Press, 2014. Compre el libro aquí: https://amzn.to/2Z9v1nD

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