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Cacao: de la moneda al chocolate

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Mexico Unexplained volverá una vez más a los diarios de John Lloyd Stephens escritos en octubre y noviembre de 1841. Stephens, de treinta y cinco años, nacido en Nueva Jersey, había llegado recientemente a Mérida, la capital de Yucatán. Dos años antes, el presidente estadounidense Martin van Buren nombró a Stephens como Embajador Especial de Estados Unidos en la República Federal de Centroamérica. Para abreviar, Stephens abandonó Centroamérica cuando el gobierno colapsó, y en octubre de 1841 regresaría a la región, esta vez explorando territorio mexicano, utilizando Mérida como punto de partida. Mientras organizaba la expedición para profundizar en el interior, Stephens pasó un tiempo en la capital de Yucatán conociendo la cultura local. En sus notas que luego se convertiría en un libro titulado Incidentes de viaje en Yucatán, Stephens describe una actividad curiosa en el mercado: los granos de cacao se utilizan como moneda, como una mediana de intercambio universalmente aceptada para comprar y vender bienes. En su libro, Stephens escribe:

“Lo que yo había oído, pero no había visto antes, que los granos de cacao circulaban entre los indios como dinero. Todo comerciante o vendedor de comestibles, en su mayoría mujeres, tenía sobre la mesa un montón de estos granos que constantemente contaban e intercambiaban con los indios. No hay moneda de cobre en Yucatán ni moneda de menos de medio, o de seis centavos y cuarto, y esta deficiencia es suplida por estos granos de cacao. El medio se divide en 20 partes, generalmente de cinco granos cada una, pero el número se aumenta o disminuye según la cantidad del artículo en el mercado y su valor real ya que las ganancias de los indios son pequeñas y los artículos que compran son las meras necesidades de la vida que son muy baratas, estos granos de cacao, o partes fraccionarias de un medio, son la moneda de uso más común entre ellos. La moneda tiene siempre un valor real y está regulada por la cantidad de cacao en el mercado, y el único inconveniente, económicamente hablando, que tiene, es la pérdida de cierta riqueza pública por la destrucción del cacao como en el caso de billetes de banco. Pero estos granos tenían un interés independiente de todas las cuestiones de economía política porque indican o ilustran una página en la historia de este pueblo desconocido y misterioso. Cuando los españoles se dirigieron por primera vez al interior de Yucatán, no encontraron ningún medio circulante, ni oro ni plata ni ninguna otra especie de metal, sino sólo granos de cacao; y parecía la circunstancia más extraña que mientras los modales y costumbres de los indios han sufrido un cambio inmenso, mientras sus ciudades han sido destruidas,

En primer lugar, podemos eliminar algunas confusiones y definir términos con firmeza. ¿Es “cacao” lo mismo que “cacao”? Bueno, la pregunta no es tan fácil de responder. “Cacao” se refiere al grano del árbol del cacao, conocido científicamente como Theobroma cacao . Las palabras griegas “ Theo ” y “ broma“Se combinan para formar la primera parte del nombre del árbol, y literalmente significa” comida de los dioses “. El cacao también puede referirse a aspectos no procesados ​​y mínimamente procesados ​​del grano de cacao, como semillas y polvo. El cacao es un producto más procesado del grano de cacao, generalmente convertido en polvo con productos lácteos y azúcar agregada a la mezcla. El cacao también puede referirse a una bebida dulce también llamada “chocolate caliente”. El chocolate, un producto a base de cacao en forma de caramelo, es un invento relativamente nuevo y surgió hace solo unos pocos cientos de años en Europa. Sin embargo, el cultivo y la recolección del árbol del cacao se remonta mucho más atrás en el tiempo, y la historia comienza en las tierras bajas tropicales de México y América Central.

El árbol del cacao es de hoja perenne y mide entre doce y veintiséis pies de altura. Es originaria de las selvas de México y América Central, así como de la cuenca del Amazonas en América del Sur. El árbol crece como lo que los botánicos llaman una planta del sotobosque, es decir, crece debajo del dosel del bosque. Los mosquitos y otros insectos pequeños polinizan las flores del árbol del cacao, y los insectos más pequeños prosperan en ambientes tropicales con una amplia variedad de plantas en varios estados de descomposición a su alrededor. Esta es la razón por la que los árboles de cacao crecen mejor cuando se plantan y cultivan en bosques ya establecidos que en grandes plantaciones comerciales. Necesitan un ecosistema nativo completo para prosperar. Las flores se producen directamente en el tronco del árbol y en las ramas más viejas. Aunque las flores solo miden alrededor de media pulgada de ancho, la fruta que producen se convierte en una vaina que es aproximadamente del tamaño de una pelota de fútbol americano, de 6 a 12 pulgadas de largo y de 3 a 5 pulgadas de ancho. La vaina de la fruta madura a un amarillo o naranja brillante y contiene alrededor de 50 semillas, conocidas como granos de cacao. Estos frijoles están incrustados en una pulpa blanca dulce que atrae a animales como pájaros y monos que se comen la pulpa y dispersan así las semillas. A veces, la parte de la pulpa de la mazorca de cacao se fermenta en una bebida alcohólica. El grano de cacao contiene estimulantes activos que incluyen teobromina, que es muy similar a la cafeína. Aunque es originario de las Américas, el cacao se produce comercialmente en todo el mundo en lugares tropicales con unos 25 millones de acres bajo cultivo, principalmente por pequeños agricultores. En 2021, Costa de Marfil en África occidental es el mayor productor de cacao del mundo.

Los antiguos mexicanos cosechaban los granos de cacao para convertirlos en una bebida caliente y espumosa. Se han encontrado vasijas de cerámica utilizadas para almacenar chocolate como bebida en sitios arqueológicos en la costa del Golfo de México que son anteriores a los olmecas y se remontan a 1750 a. C. Un hallazgo reciente de una vasija de chocolate en la costa del Pacífico del moderno estado mexicano de Chiapas de la cultura Mokaya puede remontarse un siglo y medio antes. En el año 2018, un científico que analizaba la composición genética de varios árboles de cacao rastreó su ascendencia hasta un solo evento de domesticación que ocurrió alrededor del 1600 aC en algún lugar de América Central, muy probablemente en el área que ahora se conoce como Soconusco en la costa del Pacífico. . Los olmecas y más tarde los mayas utilizaron el cacao para hacer una bebida espumosa caliente como estándar para ser utilizado en las ceremonias de las élites políticas y religiosas. Los contenedores de chocolate se encuentran en los entierros reales mayas en todo México y América Central. En el arte maya, sobre todo en los murales y en las tallas de piedra, vemos que se sirve chocolate en las cortes reales y durante celebraciones específicas. La primera referencia escrita al chocolate se encuentra en un sitio que data del 450 d.C. El glifo escrito para chocolate es silábico y las sílabas dicen “ca-ca-aw”, que es casi la misma forma en que pronunciamos el nombre de la planta y el frijol hoy. Vemos en la obra de arte lo importante que era la espuma en la parte superior de la bebida de chocolate. Hay muchos ejemplos de representaciones de personas vertiendo chocolate desde una posición de pie desde un recipiente más grande a uno más pequeño colocado en el suelo, generalmente una taza de cerámica o una calabaza. Esta era su manera de darle un toque espumoso a la bebida que se quitó de la parte superior con una cuchara de hueso o de caparazón de tortuga y se disfrutó por completo. Como la preparación del chocolate, comenzando con el grano de cacao, es muy compleja, es un misterio absoluto cómo los antiguos aprendieron a preparar esta bebida exótica y complicada. Los antiguos mayas te dirían que el conocimiento provino del dios Ek Chuaj, también conocido por su clasificación más antigua como Dios M como se ve en los Códices de Dresde y Madrid. Ek Chuaj no solo era el dios maya asociado con el cacao, también era el patrón de los comerciantes. Quizás el doble deber que cumplía el dios se debía al hecho de que el cacao también se usaba como moneda y era un bien comercial importante. Ek Chuaj está estrechamente asociado con lo que los arqueólogos llaman Dios L, conocido como un dios abuelo entre los mayas, que a menudo se representa rodeado de mazorcas de cacao. Aunque es un regalo de los dioses y se usa en algunas ceremonias religiosas, el poderoso estimulante elaborado en la bebida de chocolate nunca se usó con fines chamánicos. Como bebida de élite entre los mayas, a menudo se mezclaba con vainilla, chile en polvo, maíz y miel. A los plebeyos no se les permitía beber chocolate, y este sería el caso en todo México hasta la conquista española.

Fuera del área maya, el cacao era un bien de lujo importante para aquellas culturas que tenían dificultades para acceder a él. En El Tajín, en el actual estado mexicano de Veracruz, hay una talla de piedra que muestra un árbol de cacao como objeto de adoración, y esto probablemente data del año 500 d.C. La ciudad de El Tajín dominaba la región y tenía una gran red comercial que la conectaba con las principales civilizaciones de la época. Para obtener más información sobre El Tajín, consulte el episodio número 138 de México Unexplained: https://mexicounexplained.com/el-tajin-ancient-city-of-mystery/Contemporáneo de El Tajín fue la potencia central mexicana de Teotihuacán. En esta enorme ciudad antigua, el cacao también se usaba tanto como se había usado en el área maya: se convirtió en una bebida de élite reservada para unos pocos y se usó como medio de intercambio en los mercados. Teotihuacán pudo haber tenido control directo o tener una fuerte alianza con la región llamada Xoconochco, ahora conocida como Soconusco, ubicada en la costa del Pacífico, a caballo entre las fronteras modernas de México y Guatemala. En esta región, hasta el día de hoy, se produce el mejor cacao, llamado variedad criolla. Como esa variedad especial de cacao era muy apreciada, también lo era el territorio, y muchos siglos después de la caída de Teotihuacán, los aztecas controlarían Xoconochco, ubicado a unas 550 millas de su capital en Tenochtitlán. Para obtener más información sobre esta fascinante región,https://mexicounexplained.com/xoconochco-the-remotest-aztec-province/

Sabemos lo importante que era el cacao para los aztecas por sus registros escritos y también por los relatos españoles contemporáneos que registraron una civilización viva y que respiraba en su apogeo. Los aztecas eran nuevos en la costumbre de beber chocolate, ya que llegaron al centro de México a mediados del siglo XIV. Como en civilizaciones anteriores, el consumo de chocolate estaba reservado para las élites y para ocasiones especiales. A las mujeres en el reino azteca se les prohibió beberlo. Según algunos cronistas españoles, muchos aztecas tenían un sentimiento ambivalente sobre el chocolate. Algunos pensaban que era una práctica extranjera que estaba decaída y los suavizaba. Los granos de cacao, sin embargo, jugaron un papel más importante en la vida diaria de los aztecas. Como los mayas, usaban los frijoles como moneda. En partes del Imperio Azteca donde crecía el árbol del cacao, la gente de allí pagaba impuestos con el saldo a pagar en sacos de frijol importante. Entonces, en cierto sentido, en el México antiguo el dinero crecía en los árboles. Los funcionarios de impuestos aztecas tenían que tener cuidado con los frijoles falsificados. Los arqueólogos han encontrado réplicas de granos de cacao tallados en madera, que se utilizan no solo para defraudar a las autoridades fiscales, sino que también se pasan en los mercados menos conocidos para engañar incluso a los vendedores más pequeños de sus productos.

Los españoles no tomaron chocolate al principio porque el sabor era muy amargo. Irónicamente, la bebida que alguna vez estuvo prohibida para las mujeres, se convirtió en una bebida popular entre los miembros femeninos de las clases altas de la Nueva España. Las mujeres españolas adineradas en México combinarían la bebida con azúcar y canela. A medida que esta bebida híbrida regresó a España, se hizo popular en la corte real de Madrid. Pronto, se convirtió en una bebida de lujo de las clases altas de toda Europa. Finalmente, se agregaron más cosas al chocolate y se extrajeron más cosas. Para cuando los suizos lo consiguieron, le estaban agregando leche, y en el siglo XIX muchos europeos estaban convirtiendo esta bebida en un dulce de caramelo duro. El chocolate moderno tan popular en todo el mundo es una mezcla compuesta principalmente de azúcar, Leche y aceites sintéticos con solo un 15% aproximadamente de extractos de cacao genuinos. Debido a los reconocidos beneficios para la salud del grano de cacao, está creciendo el interés en la bebida de chocolate original elaborada por los antiguos mexicanos, así como en varios productos naturales asociados con el cacao. Como regalo a la humanidad, los antiguos dejaron un legado importante en la recolección y cultivo de este producto forestal tan importante.

REFERENCIAS

Coe, Sophie D. y Michael D. Coe. La verdadera historia del chocolate . Nueva York: Thames and Hudson, 2013. Somos afiliados de Amazon. Compre el libro en Amazon aquí: https://amzn.to/2Yu7m7m

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